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小腳板到美國

刊登日期: 2014.03.02
作者: 鄭愛敏  

 

 第一次鴉片戰爭爆發,慘敗的清朝被迫簽訂中國近代史上第一個不平等條約《南京條約》。因此,在「中學為體,西學為用」的倡議下, 清政府先後於1 8 7 2 至1 8 7 5 年派出四批共一百二十名幼童赴美國留學,培育日後為國效力的人才。

這四批幼童赴美時的平均年齡只有十二歲,圖中是第一批留美幼童赴美前攝於上海「輪船招商總局」。在沒有飛機的年代,這群學童乘坐著輪船,跨海三萬二千里,橫渡太平洋到美國。其中奉命護送第三批「留美幼童」的小官祁兆熙,便在旅途中寫下了《遊美洲日記》。據記載,在上海登船的第一天晚上,幼童看到洋涇浜一帶的「自來火燈」(煤氣燈)「簇簇勻排,蕩漾波心」, 表現得非常興奮。天亮後,他們還刻意早起,觀看輪船駛出吳淞口。不過,當中午時候天氣突然轉壞,幼童即「嘔吐大作,俱睡而不能起」。

可是,兒童的適應力畢竟是很強的。經過十數天的航行,他們開始習慣了船上的生活。即使再遇大風暴,他們都能「嬉戲自得,毫無恐怖」,甚至喜歡上了大風大浪的日子,因為祁兆熙都會以安全理由,免除他們每天的功課。在飲食方面,他們在初時還吃不慣西餐,但後來他們都已習慣了牛奶麪包,「每人坐處大碟一,勺一,叉一;洋布手巾一方,束以白銅圈」。

終於,三十天的航行結束了。在舊金山(三藩市)上岸之前,祁兆熙打開衣箱,讓幼童換上「藍縐夾衫,醬色縐長褂,緞靴」。下船後,他們又乘坐剛剛貫通北美的蒸汽火車,到達美國東北部的新英格蘭地區, 並被分配到五十四戶美國家庭中生活,從此開始了他們預定長達十五年的留學生涯。學習期間, 他們不但克服了語言障礙,成績上更取得一定的成就。至1880年,共有五十多名幼童進入了美國的大學,其中二十二名進入耶魯大學,八名進入麻省理工學院,三名進入哥倫比亞大學,一名進入了哈佛大學。可惜,在1881年幼童留美計劃中途夭折,全部學生被召回國。返回中國後,留美學生在各領域作出貢獻,其中從耶魯大學土木工程系畢業的詹天佑,便成為了中國鐵路工程的開拓者。

隨著時間的流逝,歷史距離似乎愈加遙遠。然而,正所謂「明月照古今」,古人與我們一樣曾生活在同一的天空下。因此,假如小讀者有一天會到海外學習,不妨望向天空,幻想或是嘗試感受一下當年那些赴美學童的心境。(結束篇) 

 

本專欄幸獲筆者以清新溫婉的筆觸,旁徵博引,有系統地提出學術研究的成果,細說中國數千年歷史與文化對「童年」概念的體會及當中的演變,引領廣大讀者品味童年。約稿期屆滿,謹借報隅感謝筆者鄭愛敏小姐慷慨參與。——編者

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